Os astronautas a bordo da Estação Espacial Internacional são frequentemente visitados por naves de abastecimento da Terra com alimentos, entre outras coisas. Faça uma viagem a Marte ou outro e as distâncias serão muito maiores, tornando impraticável o envio de novos suprimentos. Os alimentos pré-embalados usados ​​pela NASA perdem valor nutricional com o tempo, por isso a NASA está procurando maneiras de os astronautas produzirem nutrientes. Eles estão explorando técnicas de engenharia genética que podem criar micróbios com ingredientes mínimos.

Muitos de nós consideramos a comida e a alimentação algo garantidos. A comida que podemos saborear costuma ser saborosa e as texturas variadas. Os astronautas que viajam pelo espaço geralmente dependem de alimentos pré-embalados e muitas vezes podem não ter o sabor e as texturas que normalmente apreciamos. Muitas pesquisas foram feitas para desenvolver uma experiência gastronômica mais agradável para os astronautas, mas geralmente se concentram em viagens de curta duração.

O Veggie Facility da estação espacial, atendido aqui pelo astronauta da NASA Scott Tingle, durante a investigação de crescimento de plantas VEG-03, que cultivou Extra Dwarf Pak Choi, Couve Russa Vermelha, Mostarda Wasabi e Alface Vermelha e colheu amostras em órbita para testes em Terra. Créditos: NASA

Durante missões de longo prazo, os astronautas terão de cultivar os seus próprios alimentos. Não apenas pelas questões nutricionais que constituem o objetivo deste artigo, mas transportar alimentos pré-embalados para voos que duram muitos anos torna-se um desafio logístico e uma sobrecarga de lançamento. Para fazer face à perda de valores nutricionais, a Divisão de Biociências Espaciais do Centro de Investigação Ames lançou o seu projecto BioNutrientes.

A equipe anunciou que encontrou uma solução, graças às maravilhas da engenharia genética. A abordagem que a equipe desenvolveu envolve alimentos de base microbiana (semelhantes ao fermento) que podem produzir nutrientes e compostos com pequenas quantidades de recursos.

O segredo é armazenar micróbios secos e levar biorreatores de qualidade alimentar na viagem. Até agora eu nunca soube o que era um biorreator nem que eles existiam. Vivo no mundo da física e da astrofísica, então esse conceito me intrigou. Acontece que um biorreator faz exatamente o que diz. É um recipiente de alguma forma, muitas vezes feito de aço, dentro do qual um ambiente biologicamente ativo pode ser mantido. Freqüentemente, processos químicos são realizados no interior, envolvendo organismos submetidos a processos aeróbicos ou anaeróbicos. Eles são frequentemente usados ​​para cultivar células ou tecidos e é neles que a NASA deposita suas esperanças no cultivo de alimentos no espaço.

Mesmo anos após a partida, os micróbios secos podem ser reidratados muitos anos depois e cultivados dentro do biorreator, criando os nutrientes de que os astronautas necessitam. Até o momento, a equipe conseguiu produzir carotenóides (um pigmento encontrado na natureza) que são usados ​​como antioxidantes, folistatina para perda muscular e iogurte e kefir para manter a boa saúde do intestino. O verdadeiro desafio, porém, é fazer alimentos que os astronautas queiram comer.

Fonte : Experimentos de voo com BioNutrientes

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