Em 2021, a NASA Perseverança O rover pousou na cratera Jezero, em Marte. Durante os três anos seguintes, esta missão astrobiológica coletou amostras de solo e rochas do fundo da cratera para eventual retorno à Terra. Espera-se que a análise destas amostras revele muito sobre o passado de Marte e como ele passou de um lugar mais quente e úmido para o lugar frígido e ressecado que conhecemos hoje. Infelizmente, os cortes orçamentais colocaram o futuro da proposta NASA-ESA Retorno de amostra de Marte (MSR) missão em dúvida.

Como resultado, a NASA anunciado recentemente que estava à procura de propostas para métodos mais económicos e rápidos de levar as amostras para casa. Isto consistirá em três estudos da NASA e do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins (JHUAPL). Além disso, a NASA selecionou sete parceiros comerciais para contratos de preço fixo de até US$ 1,5 milhão para conduzir seus próprios estudos de 90 dias. Depois de concluído, a NASA considerará quais propostas serão integradas à arquitetura da missão MSR.

Como afirmou o administrador Bill Nelson em um relatório da NASA Comunicado de imprensa

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“A Mars Sample Return será uma das missões mais complexas que a NASA empreendeu e é fundamental que a realizemos mais rapidamente, com menos riscos e com menor custo. Estou entusiasmado em ver a visão que estas empresas, centros e parceiros apresentam enquanto procuramos ideias novas, excitantes e inovadoras para descobrir grandes segredos cósmicos do Planeta Vermelho.”

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A missão MSR representa o culminar de décadas de esforços para aprender mais sobre a história inicial de Marte. A NASA esperava originalmente que a primeira missão tripulada (planejada para 2033) recuperasse as amostras e as transportasse de volta à Terra. No entanto, atrasos e preocupações orçamentais levaram a preocupações crescentes de que uma missão tripulada não chegará a Marte até 2040 (com a maior brevidade). Como resultado, a NASA e a Agência Espacial Europeia adoptaram uma arquitectura de missão conjunta composta por múltiplos elementos robóticos que devolveriam as amostras até 2031.

Isto incluiu o Lander de recuperação de amostras (SRL), dois helicópteros de recuperação de amostras (SRH), o Veículo de subida a Marte (MAV), o Orbitador de Retorno à Terra (ERO), e o Sistema de entrada terrestre (ES). No entanto, o actual ambiente orçamental forçou a NASA a anunciar que a arquitectura da missão MSR de 15 anos (que custaria 11 mil milhões de dólares) era demasiado cara e que esperar até 2040 era impraticável. Como resultado, a NASA adoptou um plano revisto que aproveita a tecnologia actual e devolverá as amostras de Marte até 2030. Como disse o administrador da NASA, Bill Nelson, na época:

“O Mars Sample Return será uma das missões mais complexas que a NASA já empreendeu. O resultado final é que um orçamento de 11 mil milhões de dólares é demasiado caro e a data de regresso em 2040 está demasiado distante. Aterrar e recolher as amostras com segurança, lançar um foguetão com as amostras para fora de outro planeta – o que nunca foi feito antes – e transportar as amostras com segurança por mais de 33 milhões de quilómetros de volta à Terra não é uma tarefa fácil. Precisamos olhar para fora da caixa para encontrar um caminho a seguir que seja acessível e que devolva amostras em um prazo razoável.”

Além dos estudos liderados pela NASA, sete empresas aeroespaciais foram selecionadas para desenvolver conceitos de retorno de amostras. Eles incluem parceiros comerciais regulares da NASA, como Lockheed Martin, SpaceX, Aerojet Rocketdyne, Blue Origin e Northrop Grumman, bem como relativamente recém-chegados Quantum Space e Whittinghill Aerospace. Um total de US$ 10 milhões foi concedido a essas empresas para desenvolverem seus conceitos, cuja lista completa pode ser encontrado aqui.

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Mais uma vez, a NASA enfrenta uma crise orçamental e contactou os seus parceiros comerciais para desenvolver alternativas económicas. Isto está de acordo com a longa história de colaboração da NASA com o setor comercial para desenvolver conceitos-chave de missão. No entanto, a necessidade de terceirizar elementos importantes de sua Lua para Marte programa destaca os problemas orçamentários contínuos da agência. Como concluíram especialistas independentes, é necessário um aumento do orçamento para que a NASA concretize os seus ambiciosos objectivos para o futuro.

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Leitura adicional: NASA

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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.