À primeira vista, o universo e o céu noturno parecem praticamente imutáveis. A realidade é muito diferente, mesmo agora, uma nuvem de gás está a avançar em direção à Via Láctea e espera-se que colida connosco dentro de 27 milhões de anos. Uma equipa de astrónomos que esperava localizar a posição exacta do local de impacto esperado não teve sucesso, mas mediu acidentalmente a espessura da Via Láctea! Analisando dados de rádio, eles conseguiram deduzir a espessura das regiões interna e externa e descobriram uma diferença dramática entre as duas.

A equipe de astrônomos do Observatório Green Bank da Fundação Nacional de Ciência dos EUA estava tentando estudar a Nuvem Smith. Esta nuvem de gás hidrogênio em alta velocidade está localizada na constelação de Aquila, a uma distância entre 36.000 e 45.000 anos-luz. Estudos anteriores do Observatório Green Bank mostraram que a nuvem contém pelo menos 1 milhão de vezes a massa do Sol e mede 9.800 anos-luz de comprimento por 3.300 anos-luz de largura.

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Uma imagem em cores falsas da Nuvem Smith feita com dados do Green Bank Telescope (GBT). Novas análises indicam que está envolto num halo de matéria escura. Crédito: NRAO/AUI/NSF
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O plano era bastante simples: observar o local onde a nuvem está atualmente interagindo com a Via Láctea. A observação é bastante complicada, pois a nuvem está do outro lado da Via Láctea e há muita coisa no caminho! A equipe, liderada por Toney Minter, usou o Telescópio Green Bank de 20 m para procurar poeira e emissões de moléculas de hidroxila (compostas por uma molécula de hidrogênio e oxigênio). O que a equipe esperava ver era uma diferença na composição na região da Via Láctea. interagiu com a nuvem que deveria ter muito pouca poeira e moléculas de hidroxila. As nuvens na Via Láctea tendem a ter ambos, portanto uma diferença deve ser detectável.

O Telescópio Robert C. Byrd Green Bank. Crédito: Jay Young.
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Minter foi francamente aberto sobre o estudo, brincando: ‘Eu sabia que havia uma baixa probabilidade de encontrar o que procurava – e não encontrei. Mas tudo isso faz parte do processo científico. Você aprende com o que FAZ e NÃO encontra.

Infelizmente, a equipa não detectou quaisquer diferenças na composição, mas o que encontraram foi igualmente interessante. O estudo revelou informações sobre a própria Via Láctea e a estrutura de suas regiões internas. Minter e sua equipe tiveram que examinar as regiões internas da Via Láctea para estudá-las e o que conseguiram determinar foi a espessura da camada de moléculas no interior da Galáxia. A informação permitiu-lhes deduzir a altura da escala das nuvens de gás molecular no interior da Via Láctea. Os resultados mostraram que a camada de moléculas na região interna media 330 anos-luz de espessura, enquanto as das partes externas mediam o dobro, cerca de 660 anos-luz.

A descoberta ainda deixa questões sem resposta. A observação certamente mostra a diferença de espessura entre as regiões interna e externa, mas não dá nenhuma pista sobre o que está causando a diferença. Mais observações são agora necessárias para acompanhar esta descoberta e tentar modelar o processo subjacente. É claro que uma outra questão permanece sem resposta: a natureza e a mecânica da Nuvem Smith e como ela afetará a nossa própria Galáxia. Longe de ficar desapontado, Minter afirmou: “É por isso que a astronomia é excitante, o nosso conhecimento está sempre evoluindo”.

Fonte : Enquanto buscam uma enorme nuvem de gás, os astrônomos detectam diferenças na espessura da Via Láctea

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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.