Os cinco satélites da missão LIFE estão conectados para formar um grande telescópio espacial

Os cinco satélites da missão LIFE estão conectados para formar um grande telescópio espacial. Crédito: iniciativa ETH Zurique / LIFE

A vida é realmente possível na Terra. Isto foi demonstrado num estudo conduzido pelo Instituto de Física de Partículas e Astrofísica da ETH Zurique. É claro que a intenção dos investigadores não era responder à pergunta em si. Em vez disso, usaram a Terra como exemplo para provar que a planeada missão espacial LIFE (Large Interferometer for Exoplanets) pode ser um sucesso – e que o procedimento de medição planeado funciona.

Procurando pela vida

Com uma rede de cinco satélites, o iniciativa internacional LIFE liderado pela ETH Zurich espera um dia detectar vestígios de vida em exoplanetas. O objetivo é realizar um estudo mais detalhado de exoplanetas semelhantes à Terra – planetas rochosos que são semelhantes à Terra em tamanho e temperatura, mas orbitam outras estrelas.

O plano é posicionar cinco satélites menores no espaço perto do Telescópio Espacial James Webb. Juntos, estes satélites formarão um grande telescópio que funcionará como um interferómetro para captar a radiação térmica infravermelha dos exoplanetas. O espectro da luz pode então ser usado para deduzir a composição desses exoplanetas e suas atmosferas. “Nosso objetivo é detectar compostos químicos no espectro de luz que sugerem vida nos exoplanetas”, explica Sascha Quanz, que lidera a iniciativa LIFE.

A Terra como uma partícula despretensiosa

No estudo, que acaba de ser publicado em O Jornal Astrofísicoos pesquisadores Jean-​​Noël Mettler, Björn S. Konrad, Sascha P. Quanz e Ravit Helled investigaram quão bem uma missão LIFE poderia caracterizar um exoplanetahabitabilidade. Para isso, decidiram tratar a Terra como se fosse um exoplaneta e fazer observações no nosso planeta natal.

O que há de único no estudo é que a equipe testou as capacidades da futura missão LIFE em espectros reais, em vez de simulados. Usando dados de um dos dispositivos de medição atmosférica em NASACom o satélite de observação Aqua Earth, eles geraram os espectros de emissão da Terra na faixa do infravermelho médio, como poderá ser registrado em futuras observações de exoplanetas.

Duas considerações foram centrais para o projeto. Primeiro, se um grande telescópio espacial observasse a Terra do espaço, que tipo de espectro infravermelho ele registraria? Como a Terra seria observada a uma grande distância, pareceria um pontinho despretensioso, sem características reconhecíveis como o mar ou as montanhas. Isto significa que os espectros seriam então médias espaciais e temporais que dependiam de quais vistas do planeta o telescópio capturaria e por quanto tempo.

Como a perspectiva e as estações afetam as observações?

A partir disto, os físicos derivaram a segunda consideração no seu estudo: se estes espectros médios fossem analisados ​​para obter informações sobre a atmosfera e as condições da superfície da Terra, de que forma os resultados dependeriam de factores como a geometria observacional e as flutuações sazonais?

Os investigadores consideraram três geometrias de observação – as duas vistas dos pólos e uma vista equatorial adicional – e concentraram-se nos dados registados em Janeiro e Julho para contabilizar as maiores variações sazonais.

Identificação bem sucedida como um planeta habitável

A principal conclusão do estudo é encorajadora: se um telescópio espacial como o LIFE observasse o planeta Terra a uma distância de cerca de 30 anos-luz, encontraria sinais de um mundo temperado e habitável. A equipe conseguiu detectar concentrações dos gases atmosféricos CO2, água, ozônio e metano nos espectros infravermelhos da atmosfera terrestre, bem como condições superficiais que favorecem a ocorrência de água. A evidência da existência de ozono e metano é particularmente importante porque estes gases são produzidos pela biosfera terrestre.

Esses resultados são independentes da geometria de observação, como mostraram os pesquisadores. Esta é uma boa notícia, porque a geometria exata de observação para futuras observações de exoplanetas semelhantes à Terra será provavelmente desconhecida.

Ao comparar as flutuações sazonais, porém, o resultado foi menos revelador. “Mesmo que a sazonalidade atmosférica não seja facilmente observada, o nosso estudo demonstra que as missões espaciais da próxima geração podem avaliar se os exoplanetas terrestres temperados próximos são habitáveis ​​ou mesmo habitados”, diz Quanz.

Referência: “Terra como um exoplaneta. III. Usando espectros de emissão térmica empírica como entrada para recuperação atmosférica de um exoplaneta gêmeo da Terra” por Jean-Noël Mettler, Björn S. Konrad, Sascha P. Quanz e Ravit Helled, 26 de fevereiro de 2024, O Jornal Astrofísico.
DOI: 10.3847/1538-4357/ad198b



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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.