O outfielder Cody Bellinger e os Cubs concordaram com um contrato de três anos no valor de US$ 80 milhões, disseram fontes à ESPN, encerrando uma longa agência livre com um running back após uma temporada estelar de 2023 com o Chicago.

Bellinger, de 28 anos, receberá uma opção de exclusão após o primeiro e segundo anos do acordo, disseram fontes. Ele ganhará um salário de US$ 30 milhões nesta temporada, US$ 30 milhões em 2025 (se não desistir após o primeiro ano) e US$ 20 milhões em 2026 (se não desistir após o segundo ano), de acordo com às fontes.

Saindo de uma temporada em que atingiu 0,307/0,356/0,525 com 26 home runs e 97 RBIs, Bellinger atingiu a agência gratuita na esperança de conseguir um grande contrato. Nunca se concretizou um mercado forte e Bellinger seguiu um caminho semelhante ao de Carlos Correa, com quem divide agente em Scott Boras.

Antes da temporada de 2022, Correa assinou um contrato de três anos no valor de US$ 105 milhões com o Minnesota, quando nenhum time ofereceu um contrato de longo prazo que ele considerasse digno de assinatura. Correa desistiu após a primeira temporada e retornou aos Twins em um contrato de seis anos no valor de US$ 200 milhões, depois que problemas médicos anularam acordos com o San Francisco Giants e o New York Mets. O acordo de Bellinger está pendente de exame físico.

A saúde de Bellinger em 2023 permitiu-lhe florescer em uma temporada que lhe rendeu o Jogador do Ano da Liga Nacional. Depois de terminar em 10º na votação de MVP da NL, Bellinger reduziu sua média de rebatidas quase pela metade em relação às temporadas anteriores e provou sua habilidade também contra arremessos canhotos, acertando 0,337 contra eles com um OPS de 0,984.

Antes de ingressar no Cubs, Bellinger estava saindo de duas temporadas consecutivas depois de sofrer uma lesão no ombro desde os playoffs de 2020. E embora ele tenha produzido a menor velocidade média de saída de sua carreira em 2023 – apenas 87,9 mph – Bellinger frequentemente cortava seu swing com duas tacadas, tornando o contato mais suave, mas evitando pancadas. Sua taxa de sucesso caiu para o mínimo de sua carreira de 15,6%, quando ele atingiu 0,279 com duas rebatidas, o segundo no beisebol, atrás de Luis Arraez.

Bellinger retorna a uma equipe do Cubs que esperou pacientemente por um mercado de agente livre que ainda inclui o vencedor do NL Cy Young, Blake Snell, a estrela da World Series Jordan Montgomery e o jogador da terceira base All-Star Matt Chapman. Depois de assinar com o canhoto Shota Imanaga um contrato de quatro anos no valor de US$ 53 milhões, os Cubs contrataram o apaziguador Hector Neres para um contrato de um ano no valor de US$ 9 milhões. Chicago também foi negociado pelo ex-candidato do Los Angeles Dodgers, Michael Bush, que competirá pelo cargo inicial.

Bellinger pode jogar lá ou no centro, e os Cubs valorizaram sua versatilidade na última temporada, usando-o 84 vezes no campo externo e 59 vezes no campo externo. Ele se estabeleceu como uma estrela de dupla posição com os Dodgers, com quem ganhou o prêmio NL Rookie of the Year em 2017 e foi o jogador mais valioso da NL em 2019 após atingir 0,305/0,406/0,629.

Ele caiu na temporada de 2020, encurtada pelo coronavírus, e piorou ainda mais em 2021, atingindo 0,165/0,240/0,302 com 10 home runs em 95 jogos. Com sua saúde ainda em questão durante a temporada de 2022, ele atingiu 0,210/0,265/0,389 com 19 home runs em 144 jogos e não foi lançado pelos Dodgers naquela temporada.

Bellinger foi para Chicago por US$ 17,5 milhões, ganhou o Silver Slugger Award, optou por não participar de sua opção de US$ 25 milhões para esta temporada e entrou em um mercado que parecia promissor para o melhor rebatedor disponível. Os gerentes gerais consideraram o preço inicial muito alto e, com Bellinger ainda no mercado, o número de equipes comprometidas em gastar dinheiro diminuiu.

As equipes citaram a incerteza sobre os direitos televisivos locais como um incentivo para não gastar. Com exceção dos Dodgers – que comprometeram mais de US$ 1 bilhão – nenhum time ultrapassou a marca de US$ 200 milhões em gastos com agentes livres.

Jesse Rogers da ESPN contribuiu para este relatório.

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