A humanidade viu pela primeira vez o outro lado da Lua em 1959, quando a sonda Luna 3 da URSS capturou as nossas primeiras imagens do outro lado lunar. As imagens foram chocantes, apontando uma diferença pronunciada entre os diferentes lados da Lua. Agora a China está enviando outro módulo de pouso para o outro lado.

Desta vez, trará de volta uma amostra deste domínio há muito desconhecido que poderia explicar a diferença intrigante.

Chang’e-6 (CE-6) foi lançado em 3 de maio e se dirige para a segunda maior cratera de impacto do Sistema Solar: a bacia do Pólo Sul Aitken (SPA). Ele pousará na Bacia Apollo, uma sub-bacia dentro da bacia SPA muito maior.

A China já colocou um módulo de pouso no lado oculto da Lua antes (Chang’e 4.) Eles também colocaram um módulo de pouso no lado próximo da Lua e trouxeram amostras (Chang’e 5.) Mas CE-6 será o primeira amostra retornada do outro lado lunar. É a última missão do Programa Chinês de Exploração Lunar (CLEP).

Este gráfico descreve o Programa de Exploração Lunar da China.  Crédito da imagem: CASC
Este gráfico descreve o Programa de Exploração Lunar da China. Crédito da imagem: CASC

Um novo artigo publicado na Earth and Planetary Science Letters descreve a importância do local de pouso do CE-6 e as amostras que ele retornará à Terra. É intitulado “Vulcanismo de longa duração na bacia Apollo: local de pouso Chang’e-6.” O autor principal é o Dr. Yuqi Qian, do Departamento de Ciências da Terra da Universidade de Hong Kong.

Quando a sonda Luna 3 da URSS nos deu a primeira visão do lado oculto da Lua, não demorou muito para os cientistas perceberem o quão diferente ele é do lado próximo. O lado próximo da Lua é marcado por vastas planícies de lava basáltica chamadas éguas lunares. As éguas cobrem cerca de 31% do lado lunar próximo.

Mas o outro lado é muito diferente. As éguas lunares cobrem apenas cerca de 2% do lado oculto da Lua. Em vez disso, é dominado por terras altas com densas crateras. Isso é conhecido como dicotomia lunar. A diferença provavelmente decorre de um depósito de elementos produtores de calor sob o lado próximo que criou as éguas lunares. Os cientistas também propuseram que uma lua companheira de longa data se chocou contra o outro lado, criando as terras altas.

Este mapa global da Lua, visto pela missão Clementine, mostra as diferenças entre o lado lunar próximo e o lado oculto.  O familiar lado próximo é marcado por éguas lunares escuras.  O outro lado tem muito poucos deles.  Isso é conhecido como dicotomia lunar.  Crédito: NASA.
Este mapa global da Lua, visto pela missão Clementine, mostra as diferenças entre o lado lunar próximo e o lado oculto. O familiar lado próximo é marcado por éguas lunares escuras. O outro lado tem muito poucos deles. Isso é conhecido como dicotomia lunar. Crédito: NASA.

“Uma importante questão científica lunar é a causa da escassez de basaltos de mares distantes”, escrevem Qian e seus colegas em seu artigo. “A missão Chang’e-6 (CE-6), a primeira missão de retorno de amostra ao lado oculto lunar, tem como objetivo pousar no sul da bacia Apollo, amostrando basaltos de mares do outro lado com insights críticos sobre a evolução lunar inicial.”

Amostras CE-6 do outro lado podem começar a responder às perguntas sobre as diferenças entre os dois lados. Em preparação para receber as amostras, Qian e seus colegas estudaram o vulcanismo da Bacia Apollo. Seu trabalho revelou um vulcanismo diverso e intrigante.

A sua investigação mostra que a bacia Apollo sofreu atividades vulcânicas que duraram desde o Período Nectário (~4,05 mil milhões de anos atrás) até ao Período Eratosteniano (~1,79 mil milhões de anos atrás). No entanto, como a crosta do outro lado é muito mais espessa, influenciou a atividade vulcânica. Em regiões como a cratera Oppenheimer, onde a crosta tem espessura intermediária, os diques de lava ficam presos abaixo do fundo da cratera. A lava se espalha lateralmente e forma uma cratera fraturada no peitoril e no chão.

Estas duas imagens contextualizam o local de pouso do CE-6.  A imagem à esquerda mostra onde o Apollo está dentro do SPA.  A imagem da direita mostra algumas das características da cratera Apollo, com a zona de pouso em um retângulo branco.  Crédito da imagem: Qian et al.  2024.
Estas duas imagens contextualizam o local de pouso do CE-6. A imagem à esquerda mostra onde a Apollo está dentro do SPA. A imagem da direita mostra algumas das características da cratera Apollo, com a zona de pouso em um retângulo branco. Crédito da imagem: Qian et al. 2024.

Algumas regiões, como o piso interno da cratera Apollo, possuem crostas finas. Aqui, diques de lava irromperam diretamente e formaram extensos fluxos de lava. Mas onde a crosta é mais espessa, nas regiões montanhosas, não há evidências de que os diques cheguem à superfície.

“Esta descoberta fundamental indica que a discrepância na espessura da crosta entre o lado próximo e o lado oposto pode ser a principal causa do vulcanismo assimétrico lunar”, disse o Dr. “Isso pode ser testado pelas amostras devolvidas do Chang’e-6.”

Eles escolheram o Southern Mare da Cratera Apollo em parte porque contém pelo menos duas erupções históricas de dois tempos diferentes. Cada um possui um conteúdo diferente de Titanium. O anterior ocorreu há cerca de 3,34 bilhões de anos e tem um baixo teor de titânio (3,2% em peso). O último ocorreu há cerca de 3,07 bilhões de anos e tem um teor mais alto de titânio (6,2% em peso).

Esta figura do estudo mostra o local privilegiado para coleta de amostras segundo os autores.  Esta região forneceria amostras dos basaltos mais antigos com baixo teor de Ti, dos basaltos mais jovens com alto teor de Ti e também do material ejetado de impacto sobrejacente da cratera Chaffee S.  Crédito da imagem: Qian et al.  2024.
Esta figura do estudo mostra o local privilegiado para coleta de amostras segundo os autores. Esta região forneceria amostras dos basaltos mais antigos com baixo teor de Ti, dos basaltos mais jovens com alto teor de Ti e também do material ejetado de impacto sobrejacente da cratera Chaffee S. Crédito da imagem: Qian et al. 2024.

O teor de titânio na rocha é relevante devido à petrogênese, origem e formação das rochas. Os cientistas pensam que os basaltos lunares com alto e baixo Ti se formam quando diferentes camadas geológicas da Lua derretem. “As amostras de CE-6 retornadas do cenário geológico único fornecerão informações petrogenéticas significativas para abordar ainda mais a escassez de basaltos de mar do lado distante e a dicotomia lunar lado próximo-lado distante”, escrevem os autores.

Os autores sugerem que o CE-6 colete amostras da borda da erupção posterior com maior teor de titânio. Essa amostra terá maior valor científico porque, na verdade, amostrará três coisas ao mesmo tempo: basalto com alto teor de Ti mais recente, basalto com baixo teor de Ti subjacente e outros materiais não relacionados às éguas que foram transportadas por eventos de impacto. “Diversas fontes de amostras forneceriam informações importantes para a resolução de uma série de questões científicas lunares escondidas na bacia Apollo”, disse o professor Joseph Michalski, coautor do artigo, também da Universidade de Hong Kong.

“O resultado da nossa pesquisa é uma grande contribuição para a missão lunar Chang’e-6. Ele estabelece uma estrutura geológica para a compreensão completa das amostras da Chang’e-6 que serão devolvidas em breve e será uma referência importante para a próxima análise de amostras para os cientistas chineses”, disse o professor Guochun Zhao, professor titular do Departamento de Ciências da Terra da HKU e do co. -autor do artigo.

A Chang’e 6 entregará até 2 kg (4,4 lbs) de material lunar. Deve chegar à Terra por volta de 25 de junho.

“Essas amostras devolvidas podem ajudar a responder questões sobre a evolução dos basaltos de alto e baixo Ti, a influência da espessura da crosta no vulcanismo lunar e a questão não resolvida mais fundamental da ciência lunar: Qual é a causa do pronunciado lado próximo lunar – assimetria do outro lado?” concluem os autores.

Fonte: InfoMoney

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