Europa sempre me fascinou. Acho que foi o conceito de um mundo com um oceano subterrâneo e a possibilidade de vida que inspirou a mim e a muitos outros. Em setembro de 2022, a espaçonave Juno da NASA fez um sobrevôo, chegando a 355 quilômetros da superfície. Desde o encontro, os cientistas têm explorado as imagens e identificado regiões onde a salmoura pode ter borbulhado na superfície. Outras imagens revelaram possíveis depressões de paredes íngremes, anteriormente não identificadas, com até 50 km de largura, o que poderia ser causado por um oceano flutuante!

Juno foi lançada para Júpiter em 5 de agosto de 2011. Decolou do local do Cabo Canaveral a bordo de um foguete Atlas V e viajou cerca de 3 bilhões de quilômetros. Chegou a Júpiter em 4 de julho de 2016 e em setembro de 2022 fez o seu sobrevôo mais próximo de Europa. O mundo congelado é o segundo dos quatro satélites galileus descobertos por Galileu há mais de 400 anos. Visível em pequenos telescópios, a verdadeira natureza da lua só é detectável por naves visitantes como Juno.

Impressão artística da sonda espacial Galileo da NASA em órbita de Júpiter. Crédito: NASA

Durante seu sobrevôo próximo, uma das câmeras a bordo conhecida como Juno-Cam capturou as imagens de maior resolução da Lua desde que Galileu fez um sobrevôo em 2000. As imagens apoiaram a teoria de longa data de que as crostas geladas nos pólos norte e sul não estão onde costumavam estar. Outro instrumento a bordo, conhecido como Unidade de Referência Estelar (SRU), revelou uma possível atividade semelhante a plumas onde a salmoura pode ter borbulhado na superfície.

A trilha terrestre sobre Europa seguida por Juno permitiu imagens em torno das regiões equatoriais. As imagens revelaram os habituais e esperados blocos de gelo, paredes, cristas e escarpas, mas também encontraram algo mais. Depressões íngremes com paredes que mediam de 20 a 50 quilômetros de diâmetro também foram vistas e pareciam grandes poços ovóides.

Painéis solares
Um dos enormes painéis solares de Juno, desenrolado na Terra. NASA/JPL. SWrI

As observações dos meandros do gelo polar norte/sul e das variadas características da superfície apontam para uma camada externa de gelo que flutua livremente no subsolo do oceano. Isto só pode acontecer se a camada externa não estiver conectada ao interior rochoso. Quando isso acontece, há altos níveis de tensão no gelo, o que causa o padrão de fratura testemunhado. As imagens representam a primeira vez que tais padrões foram vistos no hemisfério sul, a primeira evidência de uma verdadeira errância polar.

As imagens do SRU surpreendentemente forneceram imagens de melhor qualidade. Ele foi originalmente projetado para detectar a luz fraca das estrelas para navegação. Em vez disso, a equipe usou-o para capturar imagens quando Europa estava iluminada pelo suave brilho da luz solar refletida em Júpiter. Foi uma abordagem bastante inovadora e permitiu que características complexas se tornassem muito mais pronunciadas do que antes. Redes intrincadas de cristas cruzando a superfície foram identificadas juntamente com manchas escuras de plumas de água. Uma característica em particular se destacou, apelidada de “Ornitorrinco”, era uma região de 37 por 67 quilômetros em forma de ornitorrinco.

Fonte : Juno da NASA fornece vistas de alta definição da concha gelada de Europa

Fonte: InfoMoney

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