O Telescópio Espacial Hubble tem enfrentado problemas contínuos com um de seus três giroscópios restantes, então a NASA decidiu mudar o telescópio para o modo giroscópio único. Embora o venerável telescópio espacial tenha retornado às operações científicas diárias, o modo giroscópio único significa que o Hubble usará apenas um giroscópio para manter o foco em seu alvo. Isto irá desacelerar o seu tempo e diminuir parte da sua produção científica. Mas este plano aumenta a vida útil total do telescópio de 34 anos, mantendo um giroscópio de reserva. A NASA também está solucionando problemas no giroscópio com defeito, na esperança de colocá-lo online novamente.

Semana passada, NASA disse que o telescópio e seus instrumentos estão estáveis ​​e funcionando normalmente.

Os giroscópios ajudam o telescópio a orientar-se no espaço, mantendo-o estável para apontar com precisão para alvos astronómicos no Universo distante. O Hubble entrou em modo de segurança em novembro de 2023 e novamente em abril e maio de 2024 devido ao problema contínuo, onde o único giroscópio retornava cada vez mais leituras incorretas.

A extremidade de um giroscópio do Hubble revela os fios finos como cabelos, conhecidos como cabos flexíveis. Eles carregam dados e eletricidade dentro do giroscópio. Crédito: NASA
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Entrar no modo de segurança suspende as operações científicas e, enquanto isso, os engenheiros tentaram solucionar problemas para descobrir por que o giroscópio estava enfrentando problemas de produção de falhas e fazendo soluções alternativas para colocar o telescópio em funcionamento novamente. O último evento de modo de segurança mais recente em maio levou a equipe do Hubble a fazer a transição de um modo operacional de três giroscópios para observação com apenas um giroscópio. Isto permite observações científicas mais consistentes, ao mesmo tempo que mantém o outro giroscópio operacional disponível para uso futuro.

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Lançado em 1990, o Hubble mais do que duplicou o tempo de vida útil esperado, fornecendo imagens impressionantes e descobertas científicas que mudaram a nossa compreensão do Universo e reescreveram livros de astronomia.

Durante seus 34 anos de história, oito dos 22 giroscópios do Hubble falharam devido a um cabo flexível corroído, que são fios de metal finos (menos que a largura de um fio de cabelo humano), que transportam energia e dados do giroscópio. Os cabos flexíveis passam por um fluido espesso dentro do giroscópio e, com o tempo, os cabos flexíveis começam a corroer e podem entortar ou quebrar fisicamente.

Com os pés firmemente ancorados no braço robótico do ônibus espacial, o astronauta Mike Good manobra para recuperar o suporte de ferramentas necessário para reparar o Espectrógrafo de Imagens do Telescópio Espacial durante a missão final de manutenção do Hubble em maio de 2009. Atualizações periódicas mantiveram o telescópio equipado com equipamentos de última geração. instrumentos de última geração, que têm proporcionado aos astrónomos vistas cada vez melhores do cosmos. Créditos: NASA
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Felizmente, durante os primeiros 18 anos de vida do Hubble no espaço, o telescópio teve a vantagem de poder ser reparado e atualizado por astronautas do ônibus espacial. Por exemplo, em 1999, quatro dos seis giroscópios falharam, com o último falhando cerca de um mês antes de uma missão de manutenção ser programada para substituí-los (e fazer outras atualizações no telescópio). Isso significava que o Hubble estava em modo de segurança esperando a chegada do ônibus espacial e dos astronautas.

Quando a última missão de manutenção planejada do Hubble foi (temporariamente) cancelada após o desastre do ônibus espacial Columbia, os engenheiros desenvolveram e inauguraram um modo de dois giroscópios para prolongar a vida do Hubble. A missão foi reintegrada após protestos de cientistas e do público, e assim a NASA descobriu uma maneira de mitigar os riscos de voar no ônibus espacial. A Missão de Manutenção 4 substituiu todos os seis giroscópios uma última vez em 2009, mas está funcionando com três desde 2018. Todos os três giroscópios pararam de funcionar devido a falhas nos cabos flexíveis. A aposentadoria do ônibus espacial significa que o Hubble está operando há 15 anos sem manutenção.

O Hubble Rate Gyro Assembly contém um giroscópio e todos os seus componentes eletrônicos associados. Os giroscópios fazem parte do sistema apontador do Hubble. Eles fornecem um quadro de referência para o Hubble determinar para onde está apontando e como esse apontamento muda à medida que o telescópio se move no céu. Eles relatam quaisquer pequenos movimentos da espaçonave ao Sistema de Apontamento e Controle do Hubble. O computador então comanda as rodas de reação giratórias para manter a espaçonave estável ou se movendo na velocidade desejada. Crédito: NASA
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No entanto, durante o tempo em que se pensava que nenhuma missão de manutenção futura aconteceria, a equipe também desenvolveu um modo de giroscópio único, que prolongará ainda mais a vida útil do Hubble.

“Sabíamos que os giroscópios seriam um fator limitante, então começamos a trabalhar em um modo giroscópio reduzido para prolongar sua vida útil”, disse-me Ken Sembach, diretor do Instituto de Ciências do Telescópio Espacial, em 2015, para meu livro, “Histórias incríveis do espaço.” “No final das contas, precisávamos desse modo giroscópio reduzido, e agora eles não são um fator limitante (tão grande) para o Hubble porque agora sabemos como usar os recursos do giroscópio de uma nova maneira. Isso acrescentou uma vida mais longa à missão que não pensávamos que teríamos.”

Embora os engenheiros digam que a diferença entre o modo de dois giroscópios e um modo de giroscópio é insignificante, o modo de um giroscópio oferece a opção de colocar um dos giroscópios restantes na reserva.

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A NASA diz que embora o modo monogiro seja uma excelente maneira de manter as operações científicas do Hubble em andamento, ele tem limitações, que incluem uma pequena diminuição na eficiência (cerca de 12 por cento) devido ao tempo adicional necessário para girar e travar o telescópio em um alvo da ciência. Um modo giroscópio também significa que leva mais tempo para os finos sensores de orientação do telescópio procurarem as estrelas-guia. Além disso, no modo um giroscópio, o Hubble tem algumas restrições quanto à ciência que pode fazer. Por exemplo, o Hubble não consegue rastrear objetos em movimento que estejam mais próximos da Terra do que a órbita de Marte. Sem o conjunto completo de giroscópios, o movimento desses objetos é rápido demais para ser rastreado pelo telescópio. Além disso, a área reduzida do céu para a qual o Hubble pode apontar a qualquer momento também reduz a sua flexibilidade para ver eventos transitórios ou alvos de oportunidade, como uma estrela em explosão ou um impacto em Júpiter. A NASA afirma que, quando combinados, “estes factores podem produzir uma diminuição na produtividade de cerca de 20 a 25 por cento em relação ao programa típico de observação conduzido no passado utilizando todos os três giroscópios”.

Leia mais sobre o “novo normal” para o modo monogiro do Hubble nesta página da NASA.

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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.