O Perseverance Rover da NASA deixou o Monte Washburn para trás e chegou ao seu próximo destino, Bright Angel. Foi encontrado ali um tipo incomum de rocha que os cientistas chamam de “pedra pipoca”. A rocha estranha é mais uma evidência de que a água já esteve presente na cratera de Jezero.

A missão do Perseverance está centrada na vida no antigo Marte. Junto com a busca por evidências fossilizadas de vida antiga, está procurando e tentando compreender ambientes que poderiam ter sustentado vida. É por isso que fica na cratera de Jezero, um antigo paleolago com um delta de sedimentos e outras características geológicas intrigantes.

No Sol 1175 de sua missão, o Perseverance chegou a Bright Angel, uma região cientificamente interessante que faz parte do canal do rio que alimenta a cratera de Jezero. Bright Angel é conhecido por afloramentos rochosos de tons claros que são sedimentos antigos que encheram o canal ou rochas muito mais antigas expostas pelo rio.

A imagem abaixo mostra o caminho do rover até Bright Angel. A parte branca mostra onde o Perseverance ficou paralelo ao canal do rio Neretva Vallis, e a parte azul mostra onde ele viajou através do canal. As rochas de tons claros de Bright Angel são claramente visíveis.

Esta imagem da Mars Reconnaissance Orbiter foi capturada pela câmera HiRISE do orbitador e mostra o canal do rio Neretva Vallis com a rota do Perseverance sobreposta. Deixou o Monte Washburn para trás e alcançou Bright Angel. Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech/Universidade do Arizona
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À medida que o Perseverance avançava em direção ao Bright Angel, o pessoal da missão podia ver as rochas leves à distância. Mas o caminho para o novo destino não foi fácil. O rover encontrou um campo rochoso que se revelou tão árduo que os operadores mudaram de rumo.

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“Começamos a traçar um paralelo com o canal no final de janeiro e estávamos fazendo um bom progresso, mas depois as rochas se tornaram maiores e mais numerosas”, disse Evan Graser, vice-líder do planejador de rotas estratégicas do Perseverance no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul da Califórnia. “O que eram viagens com uma média de mais de cem metros por dia marciano caiu para apenas dezenas de metros. Foi frustrante.”

O Perseverance tem dois modos de viagem. Em terrenos mais acidentados, a equipe de planejamento de rotas usa imagens para planejar a rota do rover cerca de 30 metros de cada vez. Para viajar mais longe em um único sol, a equipe conta com o modo de piloto automático do Perseverance, chamado AutoNav. Mas à medida que a rota através do campo rochoso se tornou mais difícil, o AutoNav teve dificuldades. Às vezes simplesmente parava, o que é a opção mais segura. Mas isso significa que a viagem até Bright Angel estava demorando muito mais do que o previsto.

“Estávamos de olho no canal do rio ao norte enquanto avançávamos, na esperança de encontrar uma seção onde as dunas fossem pequenas e distantes o suficiente umas das outras para um veículo espacial passar entre elas – porque as dunas são conhecidas por comerem os veículos espaciais de Marte”, disse Graser. . “O Perseverance também precisava de uma rampa de entrada pela qual pudéssemos descer com segurança. Quando as imagens mostraram ambos, fomos direto para lá.”

O veículo espacial foi redirecionado através do campo de dunas e através do canal do rio, reduzindo seu percurso em várias semanas.

O Perseverance capturou esta imagem de Bright Angel com uma de suas Navcams em 6 de junho de 2024. Bright Angel é a área em tons claros à distância, à direita.  Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech
O Perseverance capturou esta imagem de Bright Angel com uma de suas Navcams em 6 de junho de 2024. Bright Angel é a área em tons claros à distância, à direita. Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech
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O Perseverance está chegando ao fim de sua quarta fase científica. Ele está procurando rochas carbonáticas e olivina na Unidade de Margem, que fica ao longo da borda interna da cratera Jezero. Mas no Bright Angel esperava encontrar rochas diferentes.

Foi exatamente isso que aconteceu.

De acordo com um comunicado de imprensa da NASA, os geólogos ficaram hipnotizados com o que viram. Algumas das rochas estão densamente repletas de esferas, o que lhes valeu o nome de ‘pedras pipoca’. As rochas também estão cheias de cristas que parecem veios minerais. Os veios minerais ocorrem quando a água transporta minerais através das rochas e os deposita.

Essas rochas em Bright Angel têm texturas incomuns de pipoca e abundantes veios minerais.  Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech/ASU
Essas rochas em Bright Angel têm texturas incomuns de pipoca e abundantes veios minerais. Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech/ASU
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Veios minerais são comuns na Terra úmida e aquosa, e rovers os avistaram em outros lugares de Marte.

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O rover MSL Curiosity capturou esta imagem de veios minerais em rochas marcianas em 2015. A área é chamada de Garden City e fica na parte inferior do Monte.  Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech/MSSS
O rover MSL Curiosity capturou esta imagem de veios minerais em rochas marcianas em 2015. A área é chamada de Garden City e fica na parte inferior do Monte. Crédito da imagem: NASA/JPL-Caltech/MSSS
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As características da pipoca também podem ser evidências de água. Assim como os veios minerais, indicam que a água fluiu por essas rochas.

O próximo passo é determinar quais minerais estão presentes nessas pedras de pipoca. O Perseverance irá subir no Bright Angel, fazendo medições à medida que avança. No fim de semana, ele usará sua ferramenta de abrasão e outros instrumentos para ver ainda mais de perto. Ele vaporizará parte da rocha e usará seu SuperCam conjunto de instrumentos para examinar a química das rochas. A decisão de colher uma amostra para eventual retorno à Terra (espero) dependerá desses resultados.

Assim que o Perseverance terminar em Bright Angel, o rover seguirá para o sul novamente, através de Neretva Vallis, até seu próximo destino: Serpentine Rapids.

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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.