Em algum momento, se você estiver entusiasticamente tentando fazer com que todos que você conhece em Los Angeles assistam a “A Strange Loop” — e qualquer um que não tenha feito isso deve tentar, já que a produção chega ao fim neste fim de semana — você pode perceber que algumas das coisas que você está divulgando sobre o show podem ser interpretadas pelas pessoas que você está evangelizando como razões não ir. Tipo, se eu disser que é como “Inside Out”, mas com uma classificação R rígida, isso parece uma recomendação?

Deveria, mas com todos os conceitos e rugas do show, é difícil fazer “A Strange Loop” soar tão bem no papel quanto parece ser na execução. Admito que, antes mesmo de vê-lo produzido, fiquei confuso, sem trocadilhos, ao olhar para a lista do elenco e perceber que Usher, o protagonista do show, é o único personagem totalmente humano em todos os 90 minutos, e todos os outros atores na comédia dramática musical estão interpretando uma ideia ou uma memória em sua cabeça, com o resto do conjunto identificado como “Pensamento 1” a “Pensamento 6”.

Mas isso foi um bom presságio: esses coadjuvantes não representam apenas arquétipos – eles se sentem na vida real o suficiente para que o cara que interpreta o Pensamento 4 tenha sido indicado ao Tony. (Esse seria John-Andrew Morrison, o único membro do elenco de Los Angeles que veio para o oeste após a produção original da Broadway de 2022. Mais sobre ele mais tarde.) Falando em Tonys, “A Strange Loop” ganhou alguns dos mais prestigiados, de melhor musical e melhor livro, ambos para o dramaturgo e compositor Michael Jackson, que já havia ganhado um Pulitzer por seu trabalho. Às vezes, apenas listar alguns troféus bem merecidos provavelmente faz um trabalho melhor na venda de um programa do que qualquer descrição em miniatura.

Mas com o tempo se esgotando enquanto “A Strange Loop” se dirige para o último fim de semana de sua curta temporada em Los Angeles, aqui está uma chance de fazer um discurso de elevador elevado para ele de qualquer maneira. O protagonista Malachi McCaskill tem muito com o que trabalhar, para dizer o mínimo, ao interpretar Usher, um aspirante a dramaturgo que está recebendo poucas indicações de que ele deveria fazer qualquer coisa além de desistir enquanto trabalha para terminar sua magnum opus de um musical, a ser intitulado… “A Strange Loop”. (Nós mencionamos que o show é “Inside Out” encontra “Tick, Tick… Boom!”? Entre muitos outros ingredientes que serão encontrados.) Para sobreviver, Usher está literalmente trabalhando como um acomodador — que diz que nomear não é destino — na casa da Broadway onde “O Rei Leão” está em cartaz. Isso leva a certas expectativas de que essa história possa ser profundamente autobiográfica para seu criador, já que Jackson também é um homem negro e gay que lutou contra uma autoimagem de gordo e distribuiu cartazes antes de poder participar de um.

Jackson alertou em entrevistas que há muitos outros aspectos do ousado e ousadamente inseguro Usher que são pura ficção. Talvez a extrema religiosidade e provincianismo de sua família no país de origem seja inventada; certamente é exagerado, em certas cenas, para um efeito satírico e depois hiperdramático. (Usher também lamenta em seus monólogos mais de uma vez sobre a situação de ser um homem negro gay de dotação limitada – algo que o escritor provavelmente nunca será solicitado a confirmar ou negar em uma entrevista.) Mas a dúvida dilacerante e a paixão crescente com que Usher enfrenta seus demônios – ou seus parentes; está claro que eles podem se sobrepor – com certeza dá a sensação de que estamos assistindo um livro de memórias puro e não expurgado colocado no palco. A escrita é alternadamente enérgica e comovente, e certamente não tem medo de gastar um centavo, como fazem os Pensamentos. É um cérebro fascinante para se conviver.

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Na parte mais antiga e previsível do show, a meia dúzia de Thoughts é um coro de chatos operando de uma mente colmeia de auto-hostilidade. Em um ponto, todos os seis giram em um estilo rápido para canalizar a mãe sufocantemente intolerante de Usher. Isso é legal para ver o quão rapidamente um conjunto altamente talentoso pode trabalhar junto, quase como uma banda. Esses são provavelmente alguns dos momentos mais agradáveis ​​ao público na produção, com a comédia musical sarcástica operando em alto nível. Mas conforme “A Strange Loop” continua, há muito mais momentos individuais. Nem sempre fica claro quais incidentes são fantasias na mente de Usher e quais são memórias reais. Há uma cena incrível em um trem do metrô em que Usher fica encantado e surpreso ao ser abordado por um cara negro bastante garanhão, mas doce… que casualmente menciona em um ponto que ele é branco… arrancando uma grande risada, é claro. Quando o pretendente lembra a Usher que ele é fruto da sua imaginação, porém, não há risadas sobre o momento desanimador.

Uma cena posterior, certamente comentada (e contorcida) por muitos casais ou grupos depois de vê-la, mostra Usher – que se considera gravemente subsexuado – indo contra seus instintos e indo para casa com um homem mais velho que não compartilha de sua natureza sensível. O que se segue é retratado graficamente como algo que contorna a fronteira da agressão sexual, embora provavelmente caia sob a égide do consentimento. O que importa é que isso retrata Usher como um homem sem tribo – não no mundo do sexo casual e violento; não como alguém cujo tom de pele claro o faz sentir-se menos do que completamente aceito entre os conhecidos negros; e certamente não entre os membros da igreja de sua terra natal que avultam em sua imaginação, mesmo que estejam longe da cidade de Nova York.

O fato de ele ser um homem negro perfeitamente aberto sobre sua “garota branca interior” também não ajuda. (No Ahmanson, você pode comprar canecas de café “Inner White Girl” no intervalo; deveríamos ter estudado quem era o grupo demográfico para elas.) Embora Usher deseje escrever sobre questões negras para o Great White Way, ele é um louco por Tori Amos, a certa altura, reconhecendo que o título do show vem de uma letra da Tori. Em outra, ele começa a falar sobre Liz Phair e como ele brincou em fazer de seu show uma resposta música por música a “Exile in Guyville”, assim como seu álbum de assinatura era teoricamente uma resposta a “Exile on Main Street” dos Stones. .” Então ele diz que tentou obter permissão de Phair para usar algumas de suas músicas em seu show dentro de um show, mas ela recusou. Isso é verdade, IRL, ou na meta vida, ou Jackson está nos enganando? Talvez apenas o executor dos direitos autorais de Phair saiba com certeza, mas é uma boa desculpa para contar uma piada sobre “Exile in Gayville” – e adicionar à partitura um número bastante rock que deixa claro que ele não está apenas demonstrando seu amor por aquela música. serviço da boca para fora.

Jackson não tem medo de brincar com o sarcasmo sobre algumas figuras da cultura pop da vida real, seja Phair ou – mais importante para o roteiro – Tyler Perry. Em uma cena um pouco paralela ao filme “American Fiction”, o agente de Usher o incentiva a se vender um pouco, aceitando uma tarefa para um projeto produzido por Perry. O diálogo dá algum peso a um contra-argumento ao idealismo de Usher, de que Perry na verdade representa um lugar válido e valioso na cultura negra. Mas quando “A Strange Loop” finalmente oferece uma paródia completa do que pode ser visto como o espírito de Perry, é uma peça de sátira bastante mortal – seja realmente Usher e Jackson se intrometendo ou apenas a ficção. herói.

Isso parece episódico? É uma loucura episódica. Mas também está crescendo, de maneiras que nem sempre são aparentes até você chegar lá. O clímax efetivo é um dos números das 11h mais estranhos e, ainda assim, mais estranhamente comoventes que já vi em um show da Broadway ou pós-Broadway. É um número totalmente gospel, como uma espécie de consequência da subtrama de Tyler Perry, mas estrelado por membros da família “real” de Usher. O público é encorajado pelo pregador conduzindo a música a bater palmas junto com a música estimulante, e em qualquer dado ao público pelo menos alguns, antes de perceber que foram enganados. Porque o “hino” é sobre a AIDS ser o castigo de Deus para os ímpios – como enfatizado ao colocar essa mensagem real em luzes de néon – e um tom assustador e discordante na música começa a transformá-la em um subgênero musical que só pode ser descrito como gospel- Horror.

Se este número tivesse apenas aquela ironia para recomendá-lo, poderia ser considerado um pouco óbvio demais para resultar em muito mais do que uma piada sombria decente – um elogio hipócrita ao falecido tio de Usher, atingido pela AIDS, que apresenta a intolerância como um jubileu. Mas a cena é na verdade alimentada por emoções poderosas e até devastadoras, graças à presença chave nesta sequência da mãe de Usher – interpretada por John-Andrew Morrison, também conhecido como Pensamento 4. É uma drag interpretada para a tragédia, não para o acampamento, como a mãe primeiro abraça Usher, parecendo finalmente entender sua dor, como um homem gay envergonhado… mas então tudo muda, pois ela não o está aceitando, mas apenas ainda mais comprometida em salvá-lo da condenação.

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A música nesta sequência climática seria suficiente para focar, mas as performances, de Morrison como a mãe preocupada e McCaskill como seu filho subitamente enfurecido, criam uma dança brilhantemente tocada de simpatia, incompreensão e raiva. A expressão de queixo caído no rosto de Morrison, enquanto ela luta para “pegar” o tormento de seu filho, é totalmente de partir o coração… ainda mais quando se descobre que ela realmente falhou no teste, parecia que ela poderia finalmente dominar.

E a maneira como McCaskill ganha vida nesta sequência é uma maravilha de se ver. Isto é especialmente notável dado que o Grupo de Teatro Central pode ser visto como tendo se arriscado ao escalar alguém tão verde para um papel de liderança tão substancial. O programa observa que Morrison está no primeiro ano de uma escola na Carolina do Norte e, portanto, eles escolheram alguém com uma voz incontestável, mas com experiência um tanto limitada fora do teatro universitário ou regional. Em algumas das primeiras partes do programa, McCaskill parece tão jovem quanto é, o que não é uma coisa ruim, se este for essencialmente um programa sobre a maioridade. Mas quando ele encontra seu espírito de luta naquela cena de “igreja”, e de repente se torna um guerreiro santo contra a mentalidade evangélica tradicional sobre a homossexualidade, fica claro que ele não foi escalado apenas por suas habilidades vocais angelicais.

Tudo o que se segue a essa sequência magistral — que não é muita coisa — é anticlimático, mas tudo bem. Espectadores atentos provavelmente terão adivinhado que “A Strange Loop” não vai terminar com um estrondo, ou uma grande epifania, mas em um reconhecimento de que as lições da vida têm uma qualidade circular. (Não é o destino, são os loops que encontramos ao longo do caminho que importam.) Você poderia desejar que o show tivesse um desfecho tão forte quanto o que aconteceu antes. Mas se você se prendeu à catarse da batalha final de Usher com a homofobia de mentalidade celestial que o moldou, você pode estar muito exausto de qualquer maneira para reclamar do epílogo.

“A Strange Loop” não foi projetado para atingir todos da mesma forma. Mas entre o público negro, o público queer e o público possivelmente mais vasto de pessoas que lutaram para conciliar a espiritualidade com a prática preconceituosa da fé, essa é uma parcela bem considerável da população. Adicione qualquer um que já tenha experimentado autoaversão e você terá a maioria dos dados demográficos cobertos. Isso ajuda a explicar o milagre de por que um show aparentemente off-Broadway-ish fez tanto sucesso na Broadway e como “A Strange Loop” pode estar tocando em uma casa tão grande quanto o Ahmanson. Não tome como certo um show que consegue ser tão revigorante para grandes públicos noturnos e ainda ousado o suficiente para fazer jus ao adjetivo em seu nome.

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