Arte conceitual de imunologia em ciências vegetais

Um estudo da USC revela que as plantas utilizam os seus relógios circadianos e uma proteína específica, ABF3, para gerir o stress ambiental, oferecendo novas abordagens para desenvolver culturas resistentes à seca e à salinidade do solo. Esta investigação abre caminho a culturas geneticamente melhoradas, aumentando potencialmente a resiliência e o rendimento face às alterações climáticas.

Pesquisas recentes revelam que as plantas utilizam os seus ritmos circadianos internos para se adaptarem às flutuações na disponibilidade de água e nos níveis de sal, apresentando uma nova estratégia para o desenvolvimento de culturas que possam resistir a condições de seca.

As alterações climáticas estão actualmente a afectar a produtividade agrícola e poderão eventualmente representar um risco considerável para a segurança alimentar global. O desenvolvimento de culturas mais resilientes, capazes de resistir a condições como a seca ou a elevada salinidade do solo, está a tornar-se uma necessidade urgente.

Um novo estudo da Keck School of Medicine da USC, financiado em parte pelo Instituto Nacional de Saúde, revela detalhes sobre como as plantas regulam as suas respostas ao stress que podem ser cruciais para esses esforços. Os pesquisadores descobriram que as plantas usam seus relógios circadianos para responder às mudanças nos níveis externos de água e sal ao longo do dia. Esse mesmo circuito – um elegante ciclo de feedback controlado por uma proteína conhecida como ABF3 – também ajuda as plantas a se adaptarem a condições extremas, como a seca. Os resultados foram publicados recentemente na revista Anais da Academia Nacional de Ciências.

“O resultado final é que as plantas estão presas no lugar. Eles não podem correr e pegar um copo de água. Eles não podem ir para a sombra quando querem ou para longe do solo que contém excesso de sal. Por causa disso, eles evoluíram para usar seus relógios circadianos para medir e se adaptar perfeitamente ao seu ambiente”, disse o autor sênior do estudo, Steve A. Kay, PhD, professor universitário e reitor de neurologia, engenharia biomédica e biologia computacional quantitativa na da Escola de Medicina Keck e Diretor do USC Centro Michelson de Biociências Convergentes.

Luminescência de sementes de Arabidopsis

Imagem bioluminescente de mudas de Arabidopsis expressando genes repórteres do relógio circadiano em resposta ao estresse hídrico.” Crédito: Laboratório Dr. Tong Liang/Kay, USC

As descobertas baseiam-se em uma longa linha de pesquisa do laboratório de Kay sobre o papel das proteínas do relógio circadiano em plantas e animais. As proteínas do relógio, que regulam as mudanças biológicas ao longo do dia, podem fornecer uma solução perspicaz para um desafio contínuo na engenharia agrícola. Criar plantas resistentes à seca é difícil, porque as plantas respondem ao stress retardando o seu próprio crescimento e desenvolvimento – uma resposta exagerada ao stress significa uma planta com baixo desempenho.

“Há um equilíbrio delicado entre aumentar a tolerância ao estresse de uma planta e, ao mesmo tempo, maximizar seu crescimento e rendimento”, disse Kay. “Resolver este desafio torna-se ainda mais urgente devido às alterações climáticas.”

Encontrando o ciclo de feedback

Pesquisas anteriores em biologia vegetal mostraram que as proteínas do relógio regulam cerca de 90% dos genes nas plantas e são fundamentais para as suas respostas à temperatura, intensidade da luz e duração do dia, incluindo mudanças sazonais que determinam quando florescem. Mas uma grande questão pendente era se e como as proteínas do relógio controlam a forma como as plantas lidam com as mudanças nos níveis de água e salinidade do solo.

Para explorar esta ligação, Kay e a sua equipa estudaram a Arabidopsis, uma planta comummente utilizada em investigação porque é pequena, tem um ciclo de vida rápido, um genoma relativamente simples e partilha características e genes comuns com muitas culturas agrícolas. Eles criaram uma biblioteca de mais de 2.000 fatores de transcrição da Arabidopsis, que são proteínas que controlam a forma como os genes são expressos em diferentes circunstâncias. Fatores de transcrição podem fornecer informações importantes sobre a regulação de processos biológicos. Os pesquisadores então construíram um pipeline de análise de dados para analisar cada fator de transcrição e procurar associações.

“Tivemos uma grande surpresa: muitos dos genes que o relógio regulava estavam associados às respostas à seca”, disse Kay, especialmente aqueles que controlam o hormônio abscísico. ácidoum tipo de hormônio do estresse que as plantas produzem quando os níveis de água estão muito altos ou muito baixos.

A análise revelou que os níveis de ácido abscísico são controlados pelas proteínas do relógio, bem como pelo fator de transcrição ABF3, no que Kay chama de “ciclo de feedback homeostático”. Ao longo do dia, as proteínas do relógio regulam o ABF3 para ajudar as plantas a responder às mudanças nos níveis de água, e então o ABF3 devolve informações às proteínas do relógio para manter a resposta ao estresse sob controle. Esse mesmo ciclo ajuda as plantas a adaptarem-se quando as condições se tornam extremas, por exemplo, durante uma seca. Os dados genéticos também revelaram um processo semelhante para lidar com as mudanças nos níveis de salinidade do solo.

“O que há de realmente especial neste circuito é que ele permite que a planta responda ao estresse externo enquanto mantém sua resposta ao estresse sob controle, para que possa continuar a crescer e se desenvolver”, disse Kay.

Projetando colheitas melhores

As descobertas apontam para duas novas abordagens que podem ajudar a aumentar a resiliência das culturas. Por um lado, os criadores agrícolas podem pesquisar e selecionar a diversidade genética que ocorre naturalmente no circuito ABF3 circadiano, o que dá às plantas uma ligeira vantagem na resposta ao estresse hídrico e salino. Mesmo um pequeno aumento na resiliência poderia melhorar substancialmente o rendimento das culturas em grande escala.

Kay e seus colegas também planejam explorar uma abordagem de modificação genética, usando CRISPR para projetar genes que promovam o ABF3, a fim de projetar plantas altamente resistentes à seca.

“Este poderia ser um avanço significativo na reflexão sobre como modular as plantas cultivadas para serem mais resistentes à seca”, disse Kay.

Referência: “A interação entre o relógio circadiano e as respostas ao estresse abiótico mediadas por ABF3 e CCA1/LHY” por Tong Liang, Shi Yu, Yuanzhong Pan, Jiarui Wang e Steve A. Kay, 6 de fevereiro de 2024, Anais da Academia Nacional de Ciências.
DOI: 10.1073/pnas.2316825121

Este trabalho é apoiado pelo Instituto Nacional de Ciências Médicas Gerais dos Institutos Nacionais de Saúde (R37 GM067837).



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Formado em Educação Física, apaixonado por tecnologia, decidi criar o site news space em 2022 para divulgar meu trabalho, tenho como objetivo fornecer informações relevantes e descomplicadas sobre diversos assuntos, incluindo jogos, tecnologia, esportes, educação e muito mais.